Mary Alice McWhinnie

Mary Alice McWhinnie y las primeras investigadoras norteamericanas en la Antártida

10.agosto.2020

Cuando Ernest Shackleton reclutaba compañeros aventureros en 1914 para su expedición “Endurance” a la Antártida, tres mujeres solicitaron unirse a él, pero no fueron incluidas.

Durante las seis primeras décadas del siglo pasado la Marina de los Estados Unidos, que llevó a cabo muchas expediciones exploratorias a la Antártida, llegó incluso a prohibir rotundamente a las mujeres poner un pie en el continente helado, alegando que las instalaciones sanitarias eran demasiado primitivas para la sensibilidad femenina. El almirante George Dufek escribió en 1956 que las mujeres en la Antártida «destrozarían las ilusiones de los hombres de ser héroes y hombres de frontera».

Mary Alice McWhinnie y Phyllis Marciniak, fueron las primeras científicas estadounidenses en investigar en la Antártida.

Mary Alice McWhinnie, nacida el 10 de agosto de 1922 en Illinois (Chicago), fue una bióloga estadounidense, profesora de la Universidad De Paul y una autoridad en krill.

En 1962, ella y su asistente de investigación, Phyllis Marciniack, fueron incluidas en el programa antártico estadounidense y seleccionadas por la National Science Foundation (NSF) para navegar durante dos meses (entre el 24 de noviembre de 1962 y el 23 de enero de 1963) en el buque de investigación USNS Eltanin en la Antártida. Su plan de trabajo era estudiar «la relación de la temperatura del agua con la fisiología de la muda de crustáceos», es decir, conocer la fisiología del krill y cómo se las arreglaba para prosperar en un ambiente tan extremo. Además, participó en cuatro expediciones en el Eltanin en 1965, 1967, 1969 y 1970. Y en 1972 fue nombrada la primera mujer científica jefa del Eltanin.

Hasta 1969, los programas antárticos de los Estados Unidos eran todos masculinos, pero en 1974, McWhinnie y su asistente de investigación, Mary Odile Cahoon (1929-2011) -monja benedictina estadounidense doctorada en biología- fueron las primeras científicas junto a 128 hombres en pasar el invierno antártico en la estación McMurdo, la estación más grande y accesible de la Antártida. Así, se convirtió en la primera mujer estadounidense en trabajar como científica en jefe en una estación de investigación antártica. Durante la temporada de verano de 1975-76, fue la primera mujer científica en trabajar en Palmer Station.

Su carrera incluyó once viajes a la Antártida, más de cincuenta artículos científicos publicados y muchas presentaciones de resultados de investigación. Pasó los tres años antes de su muerte en 1980, viajando por todo el mundo, dando conferencias sobre varios aspectos del krill y acumulando una extensa bibliografía. Murió de un tumor cerebral el 17 de marzo de 1980.

El Comité Asesor sobre Nombres Antárticos nombró un pico montañoso antártico, el McWhinnie Peak, en su honor.

 


Por Ana Morillas

[Imagen de cabecera: https://www.palmerstation.com/history/6575/6575.html]

Bibliografía:

  1. https://www.palmerstation.com/history/6575/6575.html
  2. https://en.wikipedia.org/wiki/Mary_Alice_McWhinnie
  3. https://siarchives.si.edu/blog/little-things-mean-lot
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